Três aldeias e uma cidade

Como os nativos e os britânicos colaboraram na construção de Calcutá

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Nome: Uma cidade em construção: aspectos do crescimento inicial de Calcutá
Autor: Ranabir Ray Choudhury
Editor: Livros Niyogi
Páginas: 564
Preço: Rs 995

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Exceto pelos últimos 36 anos de domínio colonial, Calcutá, ou Calcutá, foi a segunda cidade do império. Era uma sede de poder, um centro de florescimento e aprendizado cultural e um centro de comércio. A cidade, sem dúvida, incorporou os triunfos e contradições da modernidade colonial como nenhuma outra cidade indiana. Uma cidade em construção é sobre um período em que Calcutá não tinha pretensões para tudo isso. Era uma reunião de três pequenas aldeias avançando lentamente para se tornar uma cidade. Trata-se de limpar selvas, criar assentamentos, planejar sistemas de drenagem e mercados. O livro também trata das primeiras pegadas da modernidade colonial.



Ao chegar a Sutanuti, uma das três aldeias que passaram a se chamar coletivamente Calcutá, Job Charnock - creditado como o fundador da cidade - escreveu: Chegamos ao meio-dia, mas encontramos o local em estado deplorável, nada sobrando ou apresentar acomodação e as chuvas caindo dia e noite. Somos obrigados a nos dirigir aos barcos, o que, considerando a estação do ano, é muito prejudicial à saúde. Charnock escreveu que o representante do Dhaka nawab, que tinha vindo para discutir assuntos com os ingleses, provavelmente incendiou o local após a conclusão das discussões. Essa era a natureza indefinida do lugar, que, menos de um século depois, se tornaria a plataforma de lançamento para o domínio colonial na Índia.



Ranabir Ray Choudhury descobriu este episódio, e muitos mais, em sua história inicial da expansão física de Calcutá. O livro é rico em detalhes arquivísticos que tratam do crescimento inicial não planejado da cidade e da criação de alguns marcos bem conhecidos na cidade. A última parte do livro trata das primeiras tentativas de planejamento urbano em Calcutá.

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Quando Charnock - e a Companhia das Índias Orientais - fizeram suas primeiras investidas, sua pátria estava a cerca de um século de se tornar uma potência colonial. Os funcionários da empresa foram compreensivelmente cautelosos. Estejam seus ouvidos abertos às queixas e nenhuma voz de opressão seja ouvida em suas ruas. Não tome cuidado com o corretor, nem seus subordinados, nem seus próprios servos usem a autoridade do patrono para ferir e prejudicar as pessoas. Vá aos diferentes bairros da cidade e faça e veja a justiça feita sem acusação ou demora a todos os habitantes. Esta é a melhor maneira de ampliar nossas cidades e aumentar nossas receitas, escreveu o tribunal de diretores da Companhia das Índias Orientais aos seus funcionários. A empresa ainda era uma empresa comercial e o superávit gerado nas operações comerciais não era suficiente para financiar o desenvolvimento da cidade.



Mas a empresa enfatizou a necessidade de se distinguir dos regimes anteriores e de ser imparcial na administração da justiça. Uma missiva de 1719 do tribunal de diretores da Empresa para o conselho observou: É uma grande satisfação para nós ler que a justiça exata é administrada a todos os seus subordinados e que deve ser continuada. Não conhecemos melhor prova disso do que o aumento de habitantes úteis que, com certeza, recorrerão onde podem ser mais protegidos da opressão e tratados com humanidade. Quanto mais esses habitantes houver, mais nossas receitas aumentarão, além de outros benefícios para o local.

O imperativo de povoar a cidade significava um certo grau de interdependência entre os ingleses e a população local. Dominar o rio Hooghly, por exemplo, exigia a cooperação da população local. O rio era famoso por erodir margens e os registros oficiais indicam que parte das acusações [de domesticar o rio] tiveram de ser arcadas pelos habitantes, os mais ricos, pelo menos.

No entanto, a maior parte do trabalho de desenvolvimento foi realizada nos bairros habitados pelos europeus. Houve alguma mistura no sentido físico. Mas, em meados da década de 1740, os britânicos estavam ressentidos. Um documento oficial observou, Vários negros tendo se misturado entre as casas inglesas incomodam e perturbam vários dos habitantes ingleses. As autoridades ordenaram um inquérito e colocaram diante de nós um relato de tais casas por eles, a fim de desistir e mudar para lugares apropriados na cidade.



Um desenvolvimento que deixou uma marca profunda na cidade envolveu a construção do novo forte inglês (o novo Fort William) nos últimos anos do século XVIII. A demarcação dos limites do terreno (maidan) liberada para formar a esplanada do forte levantou mais questões relativas à segregação da população europeia e indígena de Calcutá. Este também foi um período em que a atividade de construção atingiu um ritmo vertiginoso.

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Ray Choudhury baseia-se principalmente em documentos oficiais, diários e memórias de europeus. Mas ele está ciente da limitação de suas fontes. Ele é inequívoco que seu esforço é traçar as medidas oficiais que foram tomadas para estender os limites físicos de Calcutá. Ele extrai muito do trabalho de arquivo de CR Wilson no antigo Fort William. Apesar dessa limitação, o livro lança luz sobre aspectos importantes sobre um período negligenciado na história de Calcutá. Há muito mais neste período à espera da intervenção do historiador.