Um Belo Espécime

O ator telugu Rana Daggubati recentemente expressou interesse em estrelar um filme sobre o homem conhecido como ‘Hércules índio’ que foi Kodi Ramamurthy Naidu e qual é a sua história?

Homem de muitas partes: uma estátua de Ramamurthy em Srikakulam.Homem de muitas partes: uma estátua de Ramamurthy em Srikakulam.

A história do circo indiano é pontilhada por histórias de homens e mulheres realizando grandes feitos contra inúmeros problemas sob o domínio colonial britânico. Erguendo-se acima dos estereótipos culturais e de gênero, eles deslumbraram o público no subcontinente e em todo o mundo. Seus atos de força, agilidade e magia, porém, iam além da tenda do circo. Na maioria das vezes, eles figuravam amplamente na retórica do nacionalismo indiano e da luta anticolonial, onde os nativos ganharam destaque contra os outros brancos.

Um desses grandes foi Kodi Ramamurthy Naidu, um empresário de circo e lutador de grande sucesso. Nascido em 1882 em Veeraghattam, no distrito de Srikakulam de Andhra Pradesh, Ramamurthy exibiu um talento para a educação física e ginástica na infância. Ele perdeu a mãe cedo e passou grande parte do tempo ao ar livre. Foi dito que depois que ele teve um desentendimento com seu pai sobre suas escolhas de carreira, ele fugiu para uma floresta e ficou lá por uma semana. Ele finalmente voltou com um filhote de tigre a reboque. A força e o interesse de Ramamurthy pela musculação despertaram o interesse de seu tio, um inspetor de polícia. Mandou-o para várias escolas de fitness em Vizianagaram e, mais tarde, para Madras, onde dominou durante muitos anos as diferentes técnicas da ginástica e da preparação física.

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Em 1911, Ramamurthy deu uma demonstração de sua força física diante de uma plateia que incluía servidores públicos; mais tarde, ele abriria uma companhia de circo com um amigo em Vizianagaram. Ele se tornou uma celebridade, principalmente em Madras, por permitir que os automóveis cruzassem seu peito e os elefantes descansassem as pernas em seu corpo. Ramamurthy continuaria impressionando tanto o então vice-rei Lord Minto, que o promoveu na Grã-Bretanha, quanto o líder nacionalista Madan Mohan Malaviya, que lhe pediu para treinar jovens tribais em preparo físico. Diz-se também que Malviya o ajudou a viajar para Londres para mostrar suas habilidades de homem forte.



Logo, Ramamurthy começou a viajar extensivamente por todo o subcontinente. Diz-se que seu retrato adornou as paredes do Palácio de Buckingham depois de deslumbrar os membros da família real britânica com seus extraordinários feitos de força física. Logo, Ramamurthy passou a ser conhecido como Kaliyuga Bheema, o indiano Eugene Sandow e o indiano Hércules. Ele se tornou regular na França, Alemanha e Espanha.

Ramamurthy, como muitos de seus grandes artistas contemporâneos do circo, como Keeleri Kunhikannan de Kerala, o Grand Circus de Karlekar de Maharashtra e o Grande Circo de Bengala de Priyanath Bose, é corretamente lembrado nas histórias regionais e nacionais como um homem engenhoso. Além de treinar e inspirar os jovens a terem boa forma física - contrariando o estereótipo colonial de que o indiano era mais fraco do que os britânicos - e incutindo um senso de dever marcial para com a nação, ele também teria doado grandes somas de dinheiro para outras liberdades lutadores pela causa da independência indiana.

No entanto, se nos aprofundarmos em seu papel como empresário que organizou a turnê de artistas indianos pela Europa, surge um quadro peculiar. Os artistas ficaram cada vez mais presos na Europa por volta de 1910-15. Os registros do governo apontam Ramamurthy, o gerente do circo, como o responsável. As condições exatas em que ele abandonou seus artistas estão envoltas em mistério. Mas, se alguém confiar apenas nos registros do governo, surge um quadro sombrio. Funcionários do Império Britânico envolvidos em diferentes portos da Europa trocaram cartas acaloradas para fornecer soluções para o retorno dos artistas à Índia. Os jornais do governo centralizados por volta de 1911-12, especialmente as correspondências do departamento judicial e político, revelam acusações contra Ramamurthy. Uma dessas cartas, datada de 23 de outubro de 1911, escrita por um cônsul geral baseado em Marselha vai:

Senhor, tenho a honra de informar que os seguintes, que afirmam ser índios britânicos, a saber: Panduth Biddu, de Lahore, Nanik de Lahore, Harkisha, de Lahore, Ralna de Madras, Dakari Lingh (sic) de Patna, são atualmente em perigo em Marselha, e peço permissão para enviá-los a Bombaim com o menor custo possível. Seus papéis estão na posse de Ramamurthy, de Madras, que os trouxe para a Europa como uma trupe performática. Eles viajaram pela Inglaterra e pelo continente, e foram deixados em Marselha por Ramamurthy, no dia 23 de setembro último. Ele pagou a pensão e o alojamento em Marselha por um mês e partiu para Colombo, prometendo enviar-lhes dinheiro, o que ele não fez. Eles agora estão desamparados e em minhas mãos.

Os intérpretes indianos, que estavam abandonados em diferentes partes da Europa, foram primeiramente enviados para a Inglaterra e, de lá, o India Office iniciou o processo de enviá-los de volta para casa. Eles foram alojados no Strangers ’Home for Asiatics, um assentamento temporário para repatriação de marinheiros e pessoas a serem deportadas. Iniciada por missionários ingleses com uma generosa doação de £ 500 do Maharaja Duleep Singh em 1857, esta casa teve um lugar de destaque na vida dos artistas indianos que foram perdidos (e encontrados) na Grã-Bretanha e em outras partes da Europa.

Enquanto permaneceram em solo estrangeiro, esses homens e mulheres estavam sob vigilância. Os confins da Casa dos Estranhos garantiam que eles estivessem dentro de quatro paredes, onde pudessem ser monitorados antes de serem enviados para suas geografias naturais. Por volta de 1900, o perigo da imigração e a escala de vigilância sobre os povos não brancos já haviam aumentado na Europa e na América.

Um arranjo burocrático complexo foi necessário para mandar esses performers para casa e o Império, embora tarde, acabou mandando seus súditos para casa. Os registros do governo na Biblioteca Britânica de Londres afirmam que o custo foi arcado com o fundo especial que foi concedido a este Consulado, no início da guerra, para o alívio de súditos britânicos em dificuldades. Quando esses artistas foram abandonados, eles ainda eram cidadãos índios britânicos e, tecnicamente, podiam viver em qualquer parte do Império. No entanto, sua presença foi percebida como uma ameaça racial e visual para as cidades imaculadas da Europa, onde um grande número de asiáticos e africanos só podiam ser tolerados no conforto das poltronas do teatro, galerias de circo e salas de música.

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Um leitor da história do circo pode ser levado a um mundo hipnotizante de grandes heróis e heroínas, lutando contra tigres e viajando pelo mundo. No entanto, o mundo do circo era um espaço de empoderamento e também de ambigüidade - os artistas eram constantemente enganados por seus manipuladores, roubados em seus lucros e abandonados em lugares distantes de casa. Fontes históricas não explicam por que Ramamurthy abandonou alguns de seus artistas, mas essas infrações não afetaram seus empreendimentos futuros. As coleções da Ásia e da África na Biblioteca Britânica mencionam que ele foi multado pesadamente, mas foi autorizado a continuar como empresário de circo. Logo, com a eclosão da Primeira Guerra Mundial, o foco mudou e, com o tempo, as preocupações foram esquecidas. A administração britânica na Índia examinou mais de perto empreendimentos europeus como a empresa comercial alemã Hagenbeck Animal, que tinha postos avançados em várias partes da Índia, Sri Lanka e vários locais críticos ao longo do porto do Império Britânico em busca de possibilidades de espionagem.

Anirban Ghosh é pesquisador da Escola de Textos e Registros Culturais da Universidade de Jadavpur, Calcutá.