A indústria de cruzeiros encena um retorno

A indústria enfrenta um longo caminho de volta ao normal

cruzeiroEsse otimismo é alimentado pelo que pode ser o melhor ativo da indústria: uma base de clientes inabalavelmente leal. (Representacional: AP)

Escrito por Ceylan Yeginsu e Niraj Chokshi

Nada demonstrou totalmente os horrores do contágio do coronavírus nos estágios iniciais da pandemia como os grandes surtos a bordo de navios de cruzeiro, quando selfies e vídeos de férias abruptamente se transformaram em diários sombrios de dias intermináveis ​​passados ​​confinados em cabines enquanto o vírus se alastrava pelos navios gigantescos, acabou infectando milhares de pessoas e matando mais de 100.



Os passageiros do Diamond Princess e Grand Princess, dois dos navios mais atingidos, foram forçados a ficar em quarentena dentro de suas pequenas cabines - algumas sem janelas - enquanto as infecções a bordo saíam do controle. A cada dia a ansiedade e o medo aumentavam à medida que os capitães dos navios anunciavam novos casos, que continuavam a se espalhar rapidamente pelos sistemas de ventilação e entre os tripulantes, que dormiam em quartos compartilhados e trabalhavam incansavelmente ao longo do dia para entregar comida aos hóspedes.



Na época, era difícil imaginar como os navios, que transportam milhões de passageiros ao redor do mundo a cada ano, seriam capazes de navegar com segurança novamente. Mesmo depois que a implementação da vacinação ganhou impulso nos Estados Unidos em abril, permitindo que a maioria dos setores de viagens reiniciasse as operações, os navios de cruzeiro permaneceram atracados nos portos, custando ao setor bilhões de dólares em perdas a cada mês.

Juntas, a Carnival, a maior empresa de cruzeiros do mundo, e as duas outras maiores operadoras de cruzeiros, Royal Caribbean e Norwegian Cruise Line, perderam quase US $ 900 milhões por mês durante a pandemia, de acordo com a agência de classificação de crédito Moody's. A indústria transportou 80% menos passageiros no ano passado em comparação com 2019, de acordo com a Cruise Lines International Association, um grupo comercial. A receita do Carnaval no terceiro trimestre apresentou um declínio ano a ano de 99,5% - para US $ 31 milhões em 2020, ante US $ 6,5 bilhões em 2019.



E ainda assim, em junho, Richard D. Fain, presidente e executivo-chefe da Royal Caribbean Cruises, estava radiante de entusiasmo enquanto tomava seu café da manhã a bordo do Celebrity Edge, que se tornou o primeiro grande navio de cruzeiro a reiniciar as operações nos Estados Unidos, com um cruzeiro de Fort Lauderdale, Flórida.

No início, não tínhamos recursos de teste, tratamentos, vacinas ou uma compreensão real de como o vírus se espalhou, então fomos forçados a desligar porque não sabíamos como evitá-lo, disse Fain.

Vários epidemiologistas questionaram se os navios de cruzeiro, com sua alta capacidade, proximidade e proximidade física forçada, poderiam reiniciar durante a pandemia, ou se seriam capazes de reconquistar a confiança dos viajantes traumatizados com os surtos iniciais.



Agora, disse Fain, o oposto se provou verdadeiro. O ambiente do navio não é mais uma desvantagem, é uma vantagem porque, ao contrário de qualquer outro lugar, somos capazes de controlar nosso ambiente, o que elimina os riscos de um grande surto.

As empresas de cruzeiros reiniciaram as operações na Europa e na Ásia no final do ano passado e, depois de meses de preparativos para atender às rígidas diretrizes de saúde e segurança estabelecidas pelos Centros de Controle e Prevenção de Doenças, as empresas de cruzeiros começaram a receber de volta os passageiros dos cruzeiros nos Estados Unidos, onde a demanda é superando a oferta, com muitos itinerários lotados durante o verão.

A Carnival disse que as reservas para os próximos cruzeiros aumentaram 45% durante março, abril e maio em comparação com os três meses anteriores, enquanto a Royal Caribbean anunciou recentemente que todos os cruzeiros da Flórida em julho e agosto estão lotados.



Vários casos de coronavírus foram identificados em navios de cruzeiro desde o reinício das operações nos EUA em junho, testando os novos protocolos COVID-19 das linhas de cruzeiro, que incluem isolamento, rastreamento de contato e teste de passageiros para evitar a propagação do vírus. A maioria dos navios conseguiu completar seus itinerários sem problemas, mas a American Cruise Lines, uma pequena empresa de navios, interrompeu uma viagem pelo Alasca no início deste mês depois que três pessoas testaram positivo para o vírus.

A recuperação do setor está longe de ser garantida. A variante delta altamente contagiosa, que está causando surtos do vírus em todo o mundo, pode impedir a recuperação da indústria, especialmente se grandes surtos ocorrerem a bordo. Mas os analistas geralmente estão otimistas sobre suas perspectivas e o potencial para o número de passageiros se recuperar para níveis pré-pandêmicos, talvez já no próximo ano. Esse otimismo é alimentado pelo que pode ser o melhor ativo da indústria: uma base de clientes inabalavelmente leal.

árvore chorando com flores roxas

A demanda existe, disse Jaime Katz, analista da Morningstar. Você sabe que houve 15 meses de pessoas com cruzeiros reservados que foram cancelados.



Nenhum resgate nos EUA para as empresas de cruzeiros

Em abril de 2020, o setor estava em crise. Os cruzeiros foram interrompidos em todo o mundo após os surtos alarmantes em navios, levando à proibição de navegação do CDC e de outras autoridades globais.

Embora empreguem muitos americanos, as principais empresas de cruzeiros são todas constituídas no exterior e acabaram ficando de fora do estímulo federal de US $ 2 trilhões conhecido como CARES Act, com legisladores se irritando com a perspectiva de resgatar empresas estrangeiras amplamente isentas de imposto de renda.

O momento não poderia ter sido pior para a Virgin Voyages, a nova empresa de cruzeiros fundada pelo bilionário britânico Richard Branson, que planejava lançar seu navio inaugural, Scarlet Lady, com uma partida de Miami em março de 2020. A estreia oficial do navio nos EUA foi foi adiado até outubro, mas uma série de viagens curtas acontecerá em agosto saindo de Portsmouth, na Inglaterra, para residentes britânicos.

Foram 15 meses muito difíceis e tivemos que fazer alguns cortes muito difíceis ao longo do caminho, como o resto da indústria, disse Tom McAlpin, presidente e diretor da Virgin Voyages.

No final, a maioria das empresas de cruzeiros sobreviveu intacta à pandemia, mas somente depois de receber ajuda. Isso veio na forma de assistência de governos no exterior ou dinheiro arrecadado de investidores encorajados pelos esforços do Federal Reserve e de outros para apoiar a economia. O dinheiro não era barato, no entanto. Quando a Carnival Corp. vendeu US $ 4 bilhões em títulos em abril de 2020, concordou em cobrar juros de 11,5% sobre esses títulos - mais da metade dos quais refinanciou recentemente a uma taxa mais razoável de 4%.

A Carnival, que opera sob nove marcas em todo o mundo, perdeu mais de US $ 13 bilhões desde o início da pandemia e disse em um depósito de valores mobiliários no mês passado que espera que essas perdas continuem pelo menos até agosto. A empresa acumulou mais de US $ 9 bilhões em caixa e investimentos de curto prazo no final de maio - o suficiente, disse ela no mês passado, para pagar suas obrigações por pelo menos mais um ano. A empresa afirma que espera ter pelo menos 42 navios transportando passageiros até o final de novembro, o que representa pouco mais da metade de sua frota global.

O setor enfrenta um longo caminho de volta ao normal. A Moodys rebaixou as classificações de cada uma das três grandes empresas de cruzeiros durante a pandemia e diz que provavelmente levará até 2023 para que as grandes operadoras de cruzeiros comecem a reduzir substancialmente sua dívida, que quase dobrou durante a pandemia.

As empresas também se envolveram em uma série de batalhas judiciais na Flórida, a maior base de operações dos Estados Unidos, que às vezes as aliava ao governo do governador Ron DeSantis, às vezes se opunha a ele.

Em junho, a Flórida processou o CDC, dizendo que as diretrizes da agência sobre como o cruzeiro poderia reiniciar eram onerosas e prejudicaram a indústria multibilionária que fornece cerca de 159.000 empregos para o estado. As diretrizes do CDC exigem que 98% da tripulação e 95% dos passageiros sejam totalmente vacinados antes que um navio de cruzeiro possa zarpar, caso contrário, a empresa de cruzeiro deve realizar viagens de teste e aguardar a aprovação.

Até agora, o estado prevaleceu nos tribunais, com uma decisão de um juiz federal que impediu que os requisitos de vacina do CDC entrassem em vigor após 18 de julho. Um tribunal federal de apelações manteve a decisão em 23 de julho.

Apesar da decisão do tribunal, a Cruise Lines International Association, o grupo comercial, disse que as empresas de cruzeiros continuarão a operar de acordo com os requisitos do CDC.

Restam barreiras

Vários outros obstáculos também podem atrapalhar a recuperação do setor. Enquanto o cruzeiro foi retomado, as operadoras ainda precisam lidar com uma colcha de retalhos de regras domésticas e internacionais, algumas das quais impõem condições estritas aos passageiros que fazem excursões em terra. Um surto sério e generalizado a bordo de um navio, ou um aumento mais amplo de infecções por vírus em toda a comunidade, pode afastar clientes em potencial e retardar o retorno do cruzeiro.

Mas, apesar dos atrasos e do potencial para novas interrupções, a Virgin Voyages tem esperança de um lançamento bem-sucedido de sua nova marca. O navio Scarlet Lady exclusivo para adultos da Virgin, que foi inspirado em um design de super iate, tem como objetivo atrair um público moderno e jovem, oferecendo 20 opções de refeições sem buffet diferentes e uma variedade de entretenimento, incluindo DJs e experiências envolventes.

Temos um conjunto fantástico de investidores atrás de nós e acho que estamos bem posicionados para fazer um grande retorno porque as pessoas estão prontas para viajar e cruzar novamente e estamos lançando um novo produto a bordo muito atraente bem no meio de tudo isso, McAlpin disse.

Dois novos navios de cruzeiro, Carnival’s Mardi Gras e Royal Caribbean’s Odyssey of the Seas devem ser lançados nos EUA esta semana.

Em um momento em que os aeroportos estão ocupados e caóticos e os hotéis e aluguéis de temporada são caros e lotados, as empresas de cruzeiros esperam atrair pessoas que normalmente não considerariam um cruzeiro de férias.

Este artigo foi publicado originalmente no The New York Times.